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唐太宗(626-649在位)為秦王時,設立文學館,徵聘博學儒士為參謀。登基後,命皇家畫師閻立本(約601-674)繪十八學士圖像,以彰顯禮賢下士之德,後世畫家也喜好援引此典故為畫題。此組四幅連作,《石渠寶笈三編》著錄為「宋人十八學士圖」,乃此類題材的衍變圖式。畫中人燕居寄興於琴棋書畫,展現出文士「四藝合一」的藝術修養與高雅志趣。

畫家為雅集盛事鋪陳苑囿景致,挺拔高大的松、柳、梧、槐掩映,漢白石、斑竹欄杆曲護;文士悠閒從事著燃香、奕棋、展書、觀畫等賞玩活動。全畫工筆重彩,人物面貌端嚴,姿態各具,尊卑主次分明,衣紋採用細勁流暢的「釘頭鼠尾」描。庭園內湖石盆景縱橫錯陳,几榻、桌案、墩椅、畫屏、雕漆、瓷銅、文房等日常用物擺設,皆以工整寫實技法繪出,顯現典型明代宮廷院畫風格。從畫中器具樣式,推斷其創作年代應在明代中、晚期。

沈德符(1578-1642)《萬曆野獲編》有云:「嘉靖(1522-1566在位)末年,海內晏安。士大夫富厚者,以治園亭,教歌舞之隙,間及古玩。」明代中葉以後,宮廷貴族乃至文人士大夫頗流行於園林聚會,透過書畫器物之品鑒,營造出「閒雅好古」富有美感的生活方式。士人雅集活動的閒情逸致與審美品味,蔚成庶民大眾所嚮往仿效之優雅典範。此組十八學士圖呈現當時社會物質文化極度的精緻化、藝術化,可謂晚明人「清玩賞鑑」美學之最佳寫照。